IJshockeyer Daniel Sprong breekt door in de NHL

Het grote ijshockeytalent Daniel Sprong (18) is dit seizoen doorgebroken tussen de dikbetaalde profs in de NHL. Bij de Pittsburgh Penguins speelt hij samen met Canadees Sidney Crosby, de beste speler ter wereld. ,,Nog steeds heb ik er geen woorden voor.”

ice hockey

Met vader Hannie zat hij als klein jongetje nachten op de bank, in Amsterdam, voor de finales om het Noord-Amerikaanse ijshockeykampioenschap van 2001. Ten koste van de New Jersey Devils hielden de spelers van Colorado Avalanche de Stanley Cup omhoog. ,,Ik zei tegen mijn vader: Dat wil ik ook: in de NHL spelen.”

Daniel Sprong was destijds vier jaar. Hij ging altijd extra vroeg naar bed, om toch nog aan de broodnodige slaap te komen. Dan was het nachtbraken niet zo erg.
Voor velen blijft het bij een droom, bij fantaseren. Want hoe talentvol ook; voor een Nederlandse jongen is de kans bijna nihil dat hij ooit de NHL bereikt. Wijlen Ed Kea was – tussen 1974 en 1983 – de laatste, geboren Nederlander die het zo ver schopte.

Dit seizoen trad eindelijk een talent in Kea’s voetsporen: de 18-jarige Daniel Sprong. Voor de Pittsburgh Penguins heeft de rightwinger al dertien duels en twee doelpunten achter zijn naam staan. Hij wordt gezien als een van de grootste talenten. ,,Het is ongelofelijk hoe het gaat.”

Voor een rookie is zijn opmars hoogst opmerkelijk. Normaal worden zij in lagere competities gestald om te rijpen. ,,Ik ben heel blij dat de Pittsburgh Penguins me de kans hebben gegeven en in mij geloven,” klinkt het kalmpjes door de telefoon.

Sprong is volwassen voor zijn leeftijd en niet snel onder de indruk. ,,Ik kreeg deze zomer de kans tijdens het trainingskamp. De eerste twee dagen speelde ik in dezelfde ‘lijn’ als Sidney Crosby.” De ijshockeywereld beschouwt de Canadees Crosby (28), ook winger, al jaren als de beste speler. ,,Op het ijs zag ik wat voor ongelofelijk goede speler en captain hij is. Hij bracht mijn niveau flink omhoog.”

Penguins betitelt Sprong als de beste speler van het voorseizoen, met drie doelpunten in vijf duels. ,,Na de eerste oefenwedstrijd ben ik meer in mezelf gaan geloven. Ik wist: dit jaar kan ik in de NHL spelen.”

Voor zijn leeftijd is Sprong allround. Hij scoort, maar brengt ook zijn medespelers in stelling. Geroemd wordt Sprong om zijn nu al NHL-waardige schot. ,,Ik begon op mijn vijfde al met schieten, in de tuin. Dan keek mijn vader toe en zei hij of het een goed of slecht schot was. En dat doen we nog steeds.”

Vanaf zijn vierde maakte Sprong kennis met het ijs van de Amsterdamse Jaap Edenbaan, waar zijn vader de op dat moment in Nederland heersende Amstel Tijgers coachte. ,,Op het ijs word ik een ander persoon. Dan wil ik de beste zijn. Gevaarlijk zijn met de puck.”

Met het Amsterdamse jeugdteam reisde hij af naar Canada voor een toernooi, waar zijn talent niet onopgemerkt bleef. ,,Mensen zeiden tegen mijn vader: ‘Als je zoon zijn droom wil waarmaken, dan moet hij naar Canada komen’.”

Als Daniel zeven is, besluit de familie in 2005 het geluk in Montreal te beproeven. ,,We wilden het voor een jaar. But we fell in love with Canada. De winters en zomers zijn er prachtig. Ik ben mijn vader, moeder en zussie heel dankbaar. Ik heb zoveel respect voor ze. Ze hebben alles voor mij opgegeven,” zegt hij met Amsterdams accent. Thuis, in Montreal, praat de familie nog altijd Nederlands.

Doorbraak
Sprong ziet het jaar bij de beloften van Lac St. Louis Tigres, in 2012-2013, als zijn doorbraak. In slechts 30 wedstrijden maakte hij 48 doelpunten en 56 assists. Een record.

En ook bij de Charlottetown Islanders maakte Sprong in twee seizoenen meer goals en assists dan hij wedstrijden speelde. Het leverde hem in juni een plekje op in de jaarlijkse talentenverkiezing, de zogeheten draft. Tot verbazing van de Pittsburgh Penguins was hij in de tweede keuzeronde nog steeds beschikbaar. ,,Ik was teleurgesteld. Iedereen wil in de eerste ronde gekozen worden. Maar eigenlijk heeft het me geholpen. Ik heb het als motivatie gebruikt.”

Hij noemt het speciaal dat de Penguins hem kozen, een sterke ploeg met een grote achterban en rijke historie. ,,Veel topspelers hebben in Pittsburgh gespeeld. The Great Mario Lemieux en Jaromir Jágr bijvoorbeeld. En de Penguins spelen altijd een aanvallend spelletje. Dat is mijn stijl. I love it.”

Zeker na de indrukwekkende voorbereiding kon Pittsburgh-manager Mike Johnston niet anders dan Sprong bij de selectie houden. In de openingswedstrijd tegen de Dallas Stars, op 8 oktober, debuteerde hij. Tot hilariteit van de selectie zat de rookie al twintig minuten voor de ochtendtraining van die dag klaar, gehuld in het wedstrijdtenue. ,,Ik was heel blij en nerveus tegelijk, maar het was een droom om die eerste wedstrijd te spelen.”

In zijn vierde wedstrijd, tegen de Ottawa Senators, maakte Sprong de beslissende 2-0. Zonder aarzeling knalde hij de puck in het dak van het doel. ,,De tijd stond stil. Ik heb het echt gedaan, dacht ik, mijn eerste doelpunt. Nog steeds heb ik er geen woorden voor.”

De afgelopen maanden dacht hij nog vaak terug aan die nachtelijke uurtjes met zijn vader voor de buis in de woonkamer in Amsterdam. ,,Vroeger zat ik die wedstrijden te kijken. Nu kijken mensen naar mij.”

Gevecht om nieuw paspoort – keuze voor Canadese nationaliteit

Daniel Sprong beschikt enkel over een Nederlands paspoort en is al meer dan een jaar bezig de Canadese nationaliteit te bemachtigen. Een langdurig proces, vertelt hij. ,,Mijn advocaten zijn er druk mee. Ik moet me focussen op het ijshockey. That’s all I can say.”

Het contrast tussen Canada en Nederland in ijshockey is groot. Van de laatste vier Winterspelen won Canada driemaal goud, terwijl de Nederlandse ploeg in april degradeerde naar het derde niveau.

Voor Sprong staat zijn sportieve ambitie voorop. ,,Ik ben trots op mijn Nederlandse achtergrond, nooit zal ik vergeten waar ik vandaan kom. Maar als ik de kans krijg, kies ik voor Canada. Het land speelt op het hoogste niveau, altijd tegen de besten van de wereld. Dat is hetzelfde als met het voetbal in Nederland. Dan wil je niet tegen Canada spelen, maar tegen Spanje of Duitsland.